Byl sovětský kosmonaut a první člověk, který vzlétl do vesmíru. Ke svému kosmickému letu odstartoval 12. dubna 1961 v lodi Vostok 1 z kosmodromu Bajkonur. Obletěl Zemi a po 108 minutách přistál.

Gagarin pocházel z prosté venkovské rodiny, která žila ve vesnici Klušino ve Smolenské oblasti. Jeho rodiče pracovali v kolchozu. Otec, Alexej Ivanovič Gagarin, byl tesař a truhlář. Matka, Anna Timofejevna, byla dojičkou, později povýšila na vedoucí mléčné farmy kolchozu. Gagarinovi měli čtyři děti, nejstaršího Valentina, jedinou dceru Zoju, Jurije a nejmladšího Borise.

Létání bylo jeho vášní už od mládí. Při studiu na technické škole se věnoval létání v Saratovském Aeroklubu. V roce 1955 ho přijali na leteckou školu a stal se vojenským pilotem.

V roce 1959 byl ze dvou tisíc zájemců o kosmonautiku vybrán do skupiny těch nejlepších. Rok se věnoval výcviku a nakonec byl pověřen pilotováním první kosmické lodi.

12. dubna 1961 odstartoval v kosmické lodi Vostok1 z kosmodromu Bajkonur. Stal se nejpopulárnějším člověkem planety. Povýšili ho na majora a kromě jiných povinností zůstal kosmonautem.

Gagarin zahynul 27. března 1968. Při běžném výcviku se jeho MIG-15 i s instruktorem zhroutil. Kolem okolností pádu letadla existuje několik teorií. Nejnovější výzkumy říkají, že v přetlakové kabině došlo k dekompresi a letci se rozhodli pro klesání. Během letu ztratili vědomí, následně letadlo narazilo do země a vybuchlo.

Někteří vědci tvrdí, že Gagarina sestřelili, jiní, že byl opilý. Lékaři po havárii provedli analýzy adrenalinu v krvi a dokázali, že ani Gagarin, ani jeho instruktor neměli strach. Nemohli blížící se smrt ani zaznamenat.

Gagarina pochovali u kremelské zdi.